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Steve Outing 為 Poynter Institute for Media Studies 資深編輯,
同時為Editor & Publisher Interactive 等多種專業刊物撰寫專欄
   
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  一個「廁所檢測」合格的設備
A Device That Will Pass the ' Bathroom Test'
  By Steve Outing November 30, 1998
  請把你的想法寫信給我: steve@Poynter.org
eandpletter 本專欄獲 Mr. Steve Outing Editor&Publisher Dot-Com 授權翻譯轉載
擁有版權 每月刊出一次

  我報導網上出版的事,已經好幾年了,知道業界夢想著一種手提設備,不需電線連接,就能閱讀、查詢網上資訊。最好是一個小巧的板狀物,雜誌般的大小,能讓你躺在沙發上,或上廁所的時候遨遊網路。

許多人都幻想著這樣的東西,現在逐漸接近事實。最近National Semicondnctor子公司Cyrix宣佈一種手提式上網看板的參考設計,稱之為WebPAD,當發展成熟(約一年之內),讀者上網閱讀新聞的型態,將有重大改變。不與桌上電腦或手提電腦連接,從長遠來說,會改變所有的事。

以下是WebPAD的簡介,這是它的照片

  • WebPAD是一個看板,有如一本厚雜誌那麼大,重2~7磅,8´ 11吋面積,裝有10吋LCD摸觸式高解析度顯示幕,用一隻筆、或另加鍵盤來使用。
  • 它是單一功能設備,為上網而設計的,它不是電腦,可能連硬碟也沒有,所以不會取代電腦,但可以彌補電腦功能的不足。
  • 原理與家裡用的無線電話一樣,主機使用AC電源,並與電話線連接上網(或者高頻連線,像Cable Modem,ADSL,衛星),手提式看板與主機以無線電訊號連接。
  • 看板的電池快用完了,就把看板掛到主機上充電,與家媯L線電話機一樣。
  • 看板與主機有效距離為500呎,所以能上廁所或在庭院休息時上網,距離太遠、或一直移動都不行。
  • Cyrix預估,看板加主機售價在500美元以下。

Cyrix自己不會製造WebPAD,僅提供參考設計(經證實可行的硬軟體),給有意製造的廠商。最佳(即最後)的參考設計,將在明年第一季提出。

WebPAD可能是網上新聞業者最大的希望,用無線的工具,來推廣電子新聞服務。這次不是第一次了,幾年以前,歐洲公司Acron製作了類似的產品,叫做NewsPad,後因缺乏資金,沒能推展。

據極力推動無線閱讀電子新聞的Kent州立大學(Ohio州)Roger下iddel教授說,無線看板的發展,近來動得很快,但多數都為e-book設計的,用e-book的設計,閱讀報紙、雜誌、與上網查詢當然也可以,但製造商仍把e-book視為最有潛力的市場,所以把閱讀新聞擱置。e-book的閱讀方式,是把設備插上電話線,下載一本書,然後以離線方式閱讀,而不是一直把看板連線。(有Cable Modem的人,可以把WebPAD永久連接)

Fidler對SoftBook與EveryBook兩家的產品設計,最表樂觀。這兩家都製造較大的看板,大小與方位都與標準的印刷品類似。另外一家進入e-book市場的,是NuvoMedia的RocbeteBook。這些都是先插上電話線,再購買下載書、文件、雜誌等等。

能做那些事?

WebPAD不像e-book,倒像是不用複雜PC拉線的方式即時上網,所以不著重下載資料再雜線閱讀。當WebPAD廣泛使用之後,就會產生一些有趣的使用方式,而影響到網上新聞提供業者。

  • 電視節目表會更有用,一邊看電視,一邊從WebPAD取出互動性的節目表。
  • 足球迷一邊看電視,一邊用WebPAD與別的球迷在網上論球,或者在廣告時間,從網上取得球賽統計,或從體育新聞網站閱讀球評人的評論。做這些事都不必離開沙發。
  • 在廚房做菜,從網上取得食譜,按譜抄菜。
  • 購物的人可用來買東西,電子商務網站將取代傳統的購物目錄。
  • 對電視台與電視網,特別顯得重要,將製作與電視節目相互呼應的網站,所以電視新聞節目在播報新聞的時候,可提醒觀眾從其網站獲取補充資料。以後的選舉,消息的來源,就可能從電視與網路看板聯合獲得。
  • 新聞網站更容易連結,吃早餐的時候,就能邊吃邊讀看板新聞,而不再讀報紙。

多重目標

Fidler對WebPAD的理念很賞識,但認為除非增加上網以外的功能,否則不會有顯著的成功,e-book也是一樣。除非有好幾樣功能,顧客不會用這種手提式看板的。理想的無線看板,要能上網查詢,也要成為讀e-book與e-magazine的工具。

當然,增加功能就增加成本,Cyrix僅把WebPAD視為上網與獲取郵件的工具,所以就看製造商的意願來加入硬碟,或增加其他功能。Fidler說,理想的看板,應該是低價位的基本設計,但給願意付費的人,預留增加功能的位置。僅供上網的看板,也要預留插e-book記憶體的空位。Fidler認為,基本上,製造商要把看板視為「行動顯示器」。

Fidler已經等了很久了,一直想有一天手提代的電子看板成為新聞出版的媒體,在1990年代初期,他在Knight Ridder設立實驗室,來推動這個理念,但被停掉。也許來年是看板出版的一大波浪,他說:「我希望這次不要再是大浪來前的一個小浪。」

讓大家都接受這項技術,還有一段路要走,價格顯然還得下降,WebPAD定價在500美元以下,是好的開始,但仍得大幅度下降。也許網上資訊提供人(可能包括報紙),將看皮與訂閱連在一起出售,以推廣這項技術。

Filder說,看板的顯示技術,仍距理想甚遠。現在的顯示器太貴,也不能受碰撞,用電量也太大,二、三小時就得再充電。未來的顯示器,將是以塑膠為材質的「雙穩定」型式,一旦影像顯示,就不再需要電力維持同樣影像的顯示,直到下一個不同影像顯示時,才需要用電力。

Fidler堅持他的預測,認為下一世紀的初期,手提式電子看板,將廣為大眾使用,價格也大幅度降低。他說:「我們現在仍在軌道上。」我提醒大家注意WebPAD的發展,它可能是Fidler理想成真前的重要一步。


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